Hernando de Soto

(Jerez de Badojiz 1500 - 1542)
Aventurier et explorateur espagnol

Issu d'une petite noblesse. Il arrive vers 1514 au Nouveau Monde avec le nouveau gouverneur de la région du Panama, De Avila. Avec lequel, il sera longtemps associé. De Soto participe à la conquète du Nicaragua en 1524 par Hernandez de Corboda et aide Pizarro à la conquète du Pérou (1531 et les années suivantes). Il est du reste le premier espagnol à parlementer avec l'empereur Inca. En 1536, il se marie avec la fille du gouverneur De Avila. Puis il revient en Espagne réclamer un gouvernement et élabore les plans de la conquète du Nord du golfe de Mexico.

De Soto, obtient finalement gain de cause. Il est nommé gouverneur de Cuba en 1537 avec autorisation de partir à la conquète de la Floride (découverte par Ponce de Léon). En 1539, il part de la Havanne avec 650 hommes et femmes et débarque à Tampa. Il parcoure le pays et découvre Juan Ortiz, un survivant de l'expédition de Narvaez, partit exploré la région en 1528). Celui-ci, vivant avec les indiens, lui sert d'interprète. À la recherche de l'Eldorado que les indiens lui promettent toujours plus loin, Les hommes de De Soto traversent les Appalaches et rencontrent de nombreux peuples dont ils obtiennent leur nourriture. En 1541, ils découvrent le Mississippi dont ils commencent la déscente. Mais De Soto meurt un peu plus tard (1542), alors que les hommes n'ont pas atteint la mer. Finalement, après avoir perdu beaucoup d'hommes (dont leur interprète), le reste de l'expédition pénetre dans le golfe de Mexico en 1543. Un mois plus tard ils arrivent en vue d'une colonie mexicaine.


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