Juan Ponce de Léon

(Sautervas del Campo 1474- Havanne 1521)
Explorateur espagnol

Juan Ponce de Léon partit vers les Indes Occidentales avec la deuxième expédition de Christophe Colomb (1493). Au bout de quelques années, il devint gouverneur d'une partie de l'île d'Hispaniola. En 1508, il est chargé de coloniser, puis de gouverner, l'île de Porto Rico, découvert plus récemment par Colomb. Mais en 1511, son titre de gouverneur lui est retiré au profit du fils de Colomb qui a réussi à fair reconnaître les privilèges de son père. En guise de compensation, Ponce de Léon, est autorisé de coloniser d'autres îles, notamment la légendaire île Birnini où l'on croyait se situer une fontaine de Jouvence. En 1513, il quitta Porto Rico avec 3 navires en direction du Nord-Ouest. Le 2 Avril, l'expédition découvrit une grande île nommé Florida à cause des marais et de la fêtes de Paques. Les navires furent entraînés par le Gulf Stream, un courant chaud et rapide et se réfugièrent près de la côte. Ponce venait ainsi de contribuer à la navigation en découvrant la route la plus rapide pour rejoindre l'Europe depuis les Amériques. En logeant au plus près la côte, les navires rejoignirent le Golfe de Mexico et touchèrent peut-être le Yucatan. De retour à Porto-Rico, Ponce s'occupa de l'administration pendant plusieurs années avant de remonter sur un navire. L'occasion se présenta en 1521. Il reprit la route vers la Floride où il fut blessé d'une flêche. Il mourut des suites de cette blessure à la Havanne.


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FD